Tras el excelente 1-3 cosechado en la ida, la clasificación para cuartos de final quedaba únicamente a expensas de la capacidad del Villarreal para soportar el esperado arreón inicial del Zenit de San Petersburgo y, en la medida de lo posible, anotar un gol que le permitiese dejar el partido y la eliminatoria vistos para sentencia lo antes posible.

Aunque muchas veces la teoría tiene muy poco que ver con la práctica, en esta ocasión el plan salió a la perfección. Eso sí, los de La Plana deben dar las gracias al ariete iraní Serdar Azmoun, por su falta de tino en los dos uno contra uno que disfrutó en el primer cuarto de hora, y al meta Andrey Lunev, por su incapacidad para sacar un disparo centrado y no demasiado fuerte de Gerard Moreno que debió detener sin demasiados problemas, pero que acabó en el fondo de las mallas (29’). Por si quedaba alguna duda sobre la suerte del encuentro, nada más arrancar el segundo acto, el colombiano Carlos Bacca cabeceó con acierto un buen envío de Gerard Moreno y subió al luminoso un 2-0 que obligaba a los rusos a marcar la friolera de cuatro tantos para remontar la eliminatoria.

Ya que ni los visitantes mostraron las armas adecuadas para acometer semejante tarea ni los locales malgastaron mayores energías, el partido fue consumiéndose sin grandes noticias más allá del gol postrero de Branislav Ivanovic que fijó el 2-1 final. En realidad, viendo la temporada que arrastra el equipo amarillo, ya debe considerarse como algo llamativo que sus aficionados pudieran disfrutar sin agobios de la tercera victoria consecutiva en apenas una semana.

Tras superar los octavos con una inesperada solvencia, el Villarreal vuelve a mirar al futuro de esta competición con optimismo. Los cuartos no se disputarán hasta prácticamente dentro de un mes y si para entonces ha logrado alejar el fantasma de descenso en Liga habrá que considerarle como uno de los firmes candidatos al título.

Octavos de final (vuelta)

Dinamo Kiev 0–5 Chelsea

Krasnodar 1–1 Valencia

Salzburgo 3–1 Nápoles

Villarreal 2–1 Zenit de San Petersburgo

Arsenal 3–0 Rennes

Inter de Milán 0-1 Eintracht Frankfurt

(En negrita, equipos clasificados para cuartos de final)